La domesticazione del cane

Science ha pubblicato uno studio aggiornato sulla domesticazione del cane, basato sui dati di 27 sequenze genomiche di cani risalenti fino a 11.000 anni fa.

Qui la versione originale, in inglese: How dogs tracked their humans across the ancient world 

Qui la versione tradotta da Google e adattata:

Come i cani seguivano i loro umani nel mondo antico

Verso la fine dell’ultima era glaciale, un lupo grigio si avvicinò cautamente a un accampamento umano. Quei primi tentativi portarono la sua specie sulla via di una drammatica trasformazione: almeno 15.000 anni fa, quei lupi erano diventati cani e né loro né i loro compagni umani sarebbero più stati gli stessi. Ma il modo in cui questa relazione si è evoluta nei millenni successivi è stato un mistero. Ora, nel confronto più completo finora effettuato tra cane antico e DNA umano, gli scienziati stanno iniziando a riempire alcuni degli spazi vuoti, rivelando dove i cani e gli umani hanno viaggiato insieme e dove potrebbero essersi separati.

“È uno studio davvero interessante”, afferma Wolfgang Haak, archeogenetista presso il Max Planck Institute for the Science of Human History. “Stiamo finalmente iniziando a vedere come la storia del cane e la storia umana combaciano.”

I cani sono uno dei più grandi enigmi dell’addomesticamento. Nonostante decenni di studi, gli scienziati non hanno ancora capito quando o dove siano sorti, tanto meno come o perché sia ​​successo. Uno studio del 2016 ha concluso che i cani potrebbero essere stati addomesticati due volte, una in Asia e una in Europa o nel Vicino Oriente, ma i critici hanno affermato che non c’erano prove sufficienti per esserne sicuri. Alcuni anni dopo, i ricercatori hanno segnalato segni di cani nelle Americhe già 10.000 anni fa, ma quei canidi sembrano essere scomparsi senza una traccia genetica. Altri studi hanno trovato prove di cani antichi in Siberia e altrove, ma gli scienziati non sanno come sono arrivati ​​lì o come sono imparentati.

Per riempire alcuni degli spazi vuoti, due grandi nomi della genetica canina e umana hanno collaborato: Greger Larson, un biologo evoluzionista presso l’Università di Oxford, e Pontus Skoglund, un paleogenomicista presso il Francis Crick Institute. Larsen, Skoglund e colleghi hanno setacciato oltre 2000 serie di resti di cani antichi risalenti a quasi 11.000 anni fa, provenienti dall’Europa, dalla Siberia e dal Vicino Oriente. Nel processo, hanno aggiunto 27 genomi di cani antichi ai cinque già registrati. Hanno quindi confrontato quelli con i genomi di 17 esseri umani che vivono negli stessi luoghi e tempi dei cani.

Solo il DNA del cane ha rivelato alcune sorprese. Già 11.000 anni fa, c’erano cinque distinte linee di cani; questi hanno dato origine a canidi nel Vicino Oriente, nel Nord Europa, in Siberia, in Nuova Guinea e nelle Americhe, riporta oggi il team su Science. Poiché i cani si erano già diversificati così tanto in quel momento, “l’addomesticamento dovette avvenire molto prima di allora”, dice Skoglund. Ciò si adatta alle prove archeologiche: i resti di cane più antichi provengono dalla Germania e risalgono a circa 15.000-16.000 anni fa.

Sorprendentemente, pezzi di questi antichi lignaggi sono ancora presenti nei cagnolini di oggi. I chihuahua possono far risalire alcuni dei loro antenati ai primi cani americani, ad esempio, mentre gli husky sfoggiano firme genetiche di antichi cani siberiani, ha scoperto il team. “Se vedi un gruppo di cani diversi in un parco per cani”, dice Skoglund, “potrebbero avere antenati diversi che risalgono a 11.000 anni fa” (vedi figura sotto).

Quando i ricercatori hanno confrontato il DNA del loro cane con il DNA del lupo moderno e antico, hanno avuto un’altra sorpresa. La maggior parte degli animali domestici raccoglie materiale genetico dai loro parenti selvatici, anche dopo l’addomesticamento, perché le due specie spesso vivono in stretta vicinanza e possono ancora accoppiarsi (si pensi a maiali e cinghiali). Ma i cani non mostrano tale “flusso genico” dai lupi. Invece, i lupi hanno acquisito nuovo DNA dai cani: una strada a senso unico.

Larson attribuisce questo aspetto all’intima relazione tra cani e umani. Se il vostro maiale o pollo diventa un po più selvaggio, grazie a un’infusione di DNA selvatico, non importa, perché li mangerete comunque, spiega. Ma i cani che si inselvatichiscono sono cattive guardie, compagni di caccia e amici. “Se sei un cane e hai un po’ di lupo in te, è terribile”, dice Larson. Le persone “si sbarazzeranno del cane”.

L’analisi del cane lupo suggerisce anche che i cani si sono evoluti solo una volta, da una popolazione di lupi ormai estinta. Tuttavia, Larson, che ha guidato lo studio del 2016 su più eventi di addomesticamento, afferma che sono necessari più dati per confermare la tesi.

Quindi gli scienziati hanno inserito gli umani nella mischia. Hanno selezionato campioni di DNA umano dagli stessi luoghi ed epoche per i quali avevano un antico DNA canino e hanno tracciato la storia genetica di ciascuno. “È come se aveste un testo antico in due lingue diverse e steste cercando di vedere come entrambe le lingue sono cambiate nel tempo”, dice Skoglund.

In molti luoghi, il team ha riscontrato una forte sovrapposizione tra genomi umani e cani. Ad esempio, gli agricoltori e i loro cuccioli in Svezia circa 5000 anni fa fanno risalire entrambi i loro antenati al Vicino Oriente. Ciò suggerisce che i primi agricoltori portarono con sé i loro cani mentre l’agricoltura si diffondeva in tutto il continente. “Da scrivere a caratteri cubitali: mentre gli umani si muovevano, si muovevano con i loro cani”, dice Larson.

Ma a volte le storie non coincidevano. Anche gli agricoltori in Germania circa 7000 anni fa provenivano dal Vicino Oriente e vivevano anche con i cani. Ma quegli animali sembrano più simili ai cuccioli di cacciatori-raccoglitori, che provenivano dalla Siberia e dall’Europa.

Ciò suggerisce che molti dei primi migranti hanno adottato cani locali che si sono adattati meglio al loro nuovo ambiente, dice Haak. I vantaggi sono stati molti, aggiunge Peter Savolainen, genetista presso il Royal Institute of Technology ed esperto di origini dei cani. “Erano carini. Potevano rivelarsi utili. Avreste potuto persino mangiarli.”

Savolainen definisce lo studio “molto approfondito” e aggiunge che è “fantastico” che i ricercatori siano stati in grado di riunire così tanti dati. Ma ha a lungo sostenuto che i cani sono nati nel sud-est asiatico e dice che il lavoro è incompleto senza campioni da quell’angolo del globo. “Senza quelli, si potrebbe perdere una parte importante dell’immagine.”

Per ora, Larson dice che il suo team sta analizzando “una tonnellata” di genomi di lupo e cane. Lui ei suoi colleghi hanno anche iniziato a esaminare la forma del cranio antico e i marcatori genetici che potrebbero fornire indizi su come erano i primi cani. Qualunque cosa trovi, conta di essere sorpreso. “Dobbiamo aspettarci l’inaspettato”, dice, “perché questo è tutto ciò che il DNA antico ci dà”.

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